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人工智能大热,为芯片初创公司打开新前沿

今天,至少有45家初创公司正在开发能够支持语音和自动驾驶任务的芯片,至少有五家已经从投资者手中筹集超过1亿美元。根据研究公司CB Insights的数据,风险投资家去年在芯片创业公司的投资额超过了15亿美元,几乎是两年前投资金额的两倍。

 

这次爆发性增长与20世纪80年代个人电脑和硬盘制造商的陡然增长类似。虽然这些公司是小公司,并不是全部都能生存下来,但他们有能力推动快速的技术变革。

 

是否有任何一家公司幻想过用自己的芯片正面挑战英特尔,这一点还尚待考证——Intel可以花费数十亿美元建造自己的芯片工厂,而初创公司智能与其他公司签订合约来制造芯片。但是在设计芯片为机器学习提供某种特定计算能力、使之能够做越来越多的事情的过程中,这些初创公司正朝着两个目标努力:快速找到一个有利可图的市场,或者被收购。

 

“机器学习和A.I.重新定义了如何构建计算机的问题,“Bill Coughran说,他曾帮助Google监督全球基础设施多年,现在是硅谷风险投资公司Sequoia(红杉资本)的合伙人。红杉投资了一家英国初创企业Graphcore,该公司最近加入了1亿美元俱乐部。

 

到2016年夏天,变化已经很明显。谷歌、微软和其他互联网巨头正在通过算法构建可以图像中的人脸、并识别智能手机接受到的语音指令的应用程序,该算法被称为神经网络,通过在大量数据中识别模式来学习任务。

 

 

Nvidia最为人熟知的是构建图形处理单元,也就是G.P.U.,它被用来帮助游戏和其他软件渲染复杂的图像,而且事实证明,它们在神经网络方面的表现也非常好。 Nvidia在今年夏天之前售出了1.43亿美元的芯片给Google等公司运营的海量计算机数据中心——这个数字是去年的两倍。

 

英特尔急于迎头赶上。根据科技新闻网站Recode的报道,英特尔耗资4亿美元收购了Nervana,一个拥有50名员工的硅谷初创公司。该公司已经开始从零开始建立A.I. 芯片。

 

之后,第二个硅谷初创公司Cerebras,从Nervana(硅谷初创芯片公司)抢下了五名的工程师,他们也为A.I专门设计了一个芯片。

 

根据福布斯的一份报告,到2018年年初,Cerebras筹集了超过1亿美元的资金。 另外还有四家公司:一家硅谷的初创公司Graphcore,Wave Computing; 以及由中国政府支持的两家中国公司,Horizon Robotics(地平线机器人)和Cambricon(寒武纪)。

 

人工智能芯片初创公司Mythic的首席执行官迈克·亨利(Mike Henry)表示,在2015年和2016年初,筹集资金简直是一场噩梦。 但他表示,“随着高科技公司纷纷抢滩半导体市场,情况已经发生了变化。

 

中国对开发新的A.I芯片特别感兴趣。北京的第三家芯片创业公司DeePhi筹集了4000万美元,中国国家科技部明确呼吁,生产能够挑战Nvidia芯片的中国芯片。

 

因为这是一个新兴市场——而且对于这种新的处理能力市场渴求很大——许多人认为,这是创业公司有机会反抗树大根深的科技巨头的少数领域之一。

 

第一个最大的变化最可能来自数据中心,像Graphcore和Cerebras这些对其计划保持沉默的公司,希望能够加速创建A.I的新形式。 其目标包括,机器人可以参与对话和自动生成视频和虚拟现实的系统。

 

微软和谷歌等机构的研究人员,通过极端的反复实验“训练”神经网络,在大量的芯片上测试算法几个小时甚至几天,为A.I.构建了自己的芯片。 他们经常坐在笔记本电脑前,盯着显示这些算法从数据中学习的过程的图表。 芯片设计人员想简化这个过程,把所有的试验和错误都打包到几分钟之内。

 

Scott Gray曾是Nervana的工程师,现在他是Open AI的研究人员之一,该机构发起人包括特斯拉的首席执行官伊隆·马斯克。Scott Gray说,如今Nvidia的GPU可以高效地执行所有进入训练神经网络的微小计算,但是在芯片之间传输数据的效率仍然很低。

因此,除了专门为神经网络构建芯片之外,初创公司正在重新思考围绕它们的硬件。

 

例如,Graphcore正在构建包含更多内置内存的芯片,以省去来回发送大量数据的过程。其他人正在研究扩大芯片之间传输的方法,以便更快地进行数据交换。

 

红杉资本的Coughran说:“这不仅仅是构建芯片本身,还要看芯片是如何连接在一起的,以及如何与系统的其他部分交互。

 

但这只是变化的一部分。一旦神经网络训练完成一个任务,必须另外有工具执行这个任务。在丰田,自主驾驶汽车技术原型正在使用神经网络来识别路上的行人,标志和其他物体。数据中心训练完一个神经网络之后,公司在安装在汽车上的芯片上运行该算法。

 

许多芯片制造商(包括Mythic,DeePhi和Horizon Robotics等初创公司)正在解决这一问题,推动A.I.芯片进入到从手机到汽车的各种设备。

 

目前还不清楚这些新芯片的工作效果如何。设计和构建一个芯片大约需要24个月,这意味着即使是第一个依靠它们运行的可行硬件,也要在今年才会到来。同时芯片初创公司将面临来自英伟达,英特尔,谷歌等行业巨头的竞争。

 

但是它们都站在同一起点:一个新市场的开始。

 

 

转自:凤凰网科技

标签:人工智能
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